Aoraki/Mount Cook National Park

Met 3764 meter is Aoraki/Mount Cook de hoogste berg van Nieuw-Zeeland. De dubbele naam is te danken aan enerzijds de ontdekkingsreiziger James Cook en aan Aoraki, een mythische figuur in de cultuur van de Maori voor wie de berg heilig is. Volgens een legende maakten Aoraki en zijn 3 broers, zonen van de Hemelvader, een reis naar de aarde, maar onderweg kapseisde hun kano en de broers bevroren in de ijskoude zuidenwind. De kano werd het Zuidereiland (Te Waka o Aoraki), Aoraki en zijn broers vormden de toppen van de Zuidelijke Alpen.

Ontstaan van Aoraki / Mount Cook

Het nationale park Aoraki/Mount Cook werd in 1953 gesticht na samenvoeging van een aantal gebieden die al sinds 1887 als beschermd natuurgebied te boek stonden. De berg is het middelpunt van een uitgestrekt gebied van 700 vierkante kilometer met 19 toppen van meer dan 3000 meter hoogte en verscheidene gletsjers waaronder de Tasman-gletsjer, de grootste van het land met een lengte van 29 kilometer en een breedte van 1,6 kilometer. Het hele gebied bestaat voor een derde uit eeuwige sneeuw en ijs. Mount Cook werd in 1894 voor het eerst beklommen door de Nieuw-Zeelanders Fyfe, Graham en Clarke en vormt nog altijd een uitdaging voor alpinisten. Hier trainde sir Edmund Hillary vóór hij de Mount Everest beklom. Maar om de berg en de gletsjers van dichtbij te verkennen hoeft u niet per sé te klimmen; een vlucht per helikopter met eventuele landing op een gletsjer is een indrukwekkende ervaring en een stuk comfortabeler. Op de Tasman-gletsjer kan van half juli tot half oktober geskied worden. De piste is alleen per vliegtuig of helikopter bereikbaar en de afdaling is 10 tot 15 kilometer lang.

Bezienswaardigheden in het park

Startpunt voor een verkenning van het gebied is het Mount Cook Village. Hier bevindt zich het historische hotel The Hermitage, een van de bekendste hotels van Nieuw-Zeeland. Het werd in 1884 gebouwd, werd tweemaal door brand verwoest en telkens herbouwd. Behalve The Hermitage is er beperkte hotel/motelaccommodatie en er zijn campings. Vlakbij bevindt zich een bezoekerscentrum waar regelmatig lezingen worden gegeven over de geologie, flora en fauna en waar u alle nodige informatie vindt over het weer en de omgeving. Van hieruit starten verscheidene wandelingen, al dan niet onder leiding van een gids, van eenvoudig tot zwaar, waarbij u kunt genieten van de spectaculaire omgeving, de vele verschillende plantensoorten (ca. 400) en het rijke vogelleven (35 tot 40 verschillende soorten). De mooiste korte wandeling (ca. 4-5 uur heen en terug) voert door de Hooker Valley over 2 hangbruggen naar de Hooker-gletsjer. Wie kiest voor een meerdaagse tocht kan overnachten in een alpenhut; in totaal zijn er 19 van dergelijke hutten in het gebied. Zeker als u voor een langere tocht kiest is het zaak dat men in het bezoekerscentrum op de hoogte is van uw plannen.

Bereikbaarheid

Mount Cook Village, en daarmee het berggebied van het Aoraki/Mount Cook National Park, is over de weg te bereiken via Highway 80 die voor het grootste deel langs Lake Pukaki voert, een schilderachtige route door een adembenemend mooi gebied met uitzicht op de bergen in de verte. De dichtstbijzijnde plaats is Twizel aan Highway 8. Via Highway 8 en Highway 6 kunt u Queenstown bereiken.